Los ancianos y la adicción

El uso indebido de sustancias y la adicción se consideraban antes un problema que afectaba principalmente a los jóvenes; sin embargo, la población de edad hace un uso indebido cada vez mayor del alcohol, de los medicamentos de venta con receta y de las drogas ilícitas.

A medida que un individuo envejece se enfrenta a cambios físicos, mentales y sociales y también a los que se producen en las relaciones y en la familia. Con la edad, se presentan con mayor frecuencia diversas necesidades sanitarias y médicas, muchas de las cuales son bastante graves. Para muchos, estos cambios traen consigo una sensación de aislamiento y soledad, sentimientos que con frecuencia están vinculados al uso indebido de sustancias y se ven exacerbados por éste.

El diagnóstico, el tratamiento y el manejo de la adicción entre los adultos mayores impone exigencias especiales a los sistemas de tratamiento. Es necesario desarrollar y validar criterios de diagnóstico específicos para cada edad; los tratamientos deben adaptarse a las necesidades físicas, emocionales y psicológicas específicas de los adultos mayores; y debe darse prioridad a la colaboración entre los proveedores de atención médica física y los profesionales del tratamiento de la drogadicción.

Causas de la adicción en los ancianos

Hay varias cosas que pueden contribuir a que alguien se convierta en drogadicto más adelante en su vida. Pueden ser problemas de salud o acontecimientos que cambian la vida y que cobran un precio emocional. Estos eventos pueden provocar un comportamiento de abuso de sustancias que puede resultar en una adicción a gran escala.

Entre los posibles desencadenantes o causas de la adicción a las drogas o al alcohol en los ancianos se incluyen:

  • Jubilación
  • Fallecimiento de un miembro de la familia, cónyuge, mascota o amigo cercano
  • Pérdida de ingresos o tensiones financieras
  • Reubicación o colocación en un asilo de ancianos
  • Problemas para dormir
  • Conflicto familiar
  • Deterioro de la salud mental o física (depresión, pérdida de memoria, cirugías mayores, etc.)

Los peligros del abuso de sustancias en la vejez

El uso indebido de drogas o alcohol entre los ancianos es particularmente peligroso porque los ancianos son más susceptibles a los efectos de deterioro de estas sustancias. Las personas mayores de 65 años tienen una menor capacidad para metabolizar las drogas o el alcohol junto con una mayor sensibilidad cerebral a ellas. Esto hace que sea peligroso para los ancianos usar drogas o alcohol, incluso si la persona no es adicta.

Las benzodiacepinas, que se utilizan para tratar la ansiedad, el dolor o el insomnio, son algunos de los medicamentos de prescripción más peligrosos para los ancianos. Se recetan generosamente y son altamente adictivas. La tasa de personas mayores adictas a las benzodiacepinas ha aumentado cada año.

Señales de abuso de drogas o alcohol en los ancianos

Si bien muchos de los signos de abuso de drogas y alcohol permanecen constantes a medida que una persona envejece, algunos pueden cambiar. Esto puede dificultar la identificación de un problema potencial.

Para complicar aún más las cosas, ciertos signos se asemejan a los síntomas de los trastornos relacionados con la edad, el deterioro cognitivo u otros comportamientos que acompañan al envejecimiento. Por ello, es importante que los seres queridos y los cuidadores de los ancianos y las personas geriátricas sean conscientes de los signos de abuso de sustancias a estas edades.

Los signos exactos del abuso de sustancias pueden variar por persona y por droga de abuso, pero en general, en las personas mayores incluyen:

  • Alienación de los seres queridos, comportamientos solitarios y aislamiento social
  • El cuerpo, el aliento o la ropa tienen un olor extraño
  • Cambios en los hábitos alimenticios
  • Cambios en los hábitos de sueño
  • Confusión
  • Dolor crónico sin causa aparente
  • Quejas de salud sin causa aparente
  • Náuseas o vómitos inexplicables
  • Depresión
  • El deterioro de los hábitos de aseo personal
  • Beber o usar drogas en secreto
  • Beber incluso cuando los medicamentos o los médicos lo desaconsejan
  • Fatiga extrema
  • Acumulación medicamentos
  • Pérdida de memoria
  • Cambios de humor
  • Mala coordinación o pérdida de equilibrio
  • Las pupilas del ojo son inusualmente grandes o pequeñas
  • Ojos inyectados de sangre
  • Uso ritual de drogas o alcohol

El reconocimiento temprano de un trastorno de uso de sustancias reduce la posibilidad de que se produzcan efectos adversos para la salud relacionados con las drogas o el alcohol. También puede ayudar a los seres queridos y a los proveedores de atención médica a obtener ayuda más rápidamente para la persona que la necesita. Sin ayuda, las personas mayores que abusan de sustancias pueden experimentar rápidamente un grave deterioro de la calidad de vida y la salud.

Un trastorno por consumo de sustancias puede impedir que una persona se cuide bien. El abuso de drogas y alcohol puede dificultar el mantenimiento de una buena nutrición, la interacción social (lo cual es importante a estas edades) y el cumplimiento de los regímenes de medicación. Muchas formas de abuso de sustancias también empeoran la depresión y el deterioro cognitivo, condiciones ambas con las que muchas personas mayores ya luchan.

Diagnóstico de la adicción en las personas de edad

Los profesionales de la recuperación están elaborando criterios e instrumentos de diagnóstico para abordar situaciones específicas del abuso de sustancias entre los adultos mayores. Por ejemplo, dado que los adultos mayores metabolizan las sustancias de manera diferente a las personas de otros grupos de edad, pueden experimentar una intoxicación después de consumir una cantidad menor de una determinada sustancia (en particular, alcohol) de la que una persona más joven necesitaría ingerir.

Además, algunos signos de adicción -como la pérdida de memoria, la confusión y diversas dolencias físicas- suelen confundirse con los síntomas de otras afecciones relacionadas con la edad. Se están desarrollando nuevos diagnósticos para ayudar a los proveedores a discernir con mayor precisión las conductas adictivas en los pacientes mayores.

Tratamiento de la adicción para personas mayores

El tratamiento inicial de los adultos adictos de más edad suele requerir un apoyo médico más intensivo que el necesario en los pacientes más jóvenes. Dado que el síndrome de abstinencia suele ser más difícil y peligroso para los adultos mayores, los centros de desintoxicación están aprendiendo a estar preparados para los desafíos particulares que enfrentan los pacientes de edad avanzada cuando se les está deshaciendo de las sustancias a las que antes eran adictos. Además, la abstinencia social y psicológica, así como la modificación del comportamiento, también puede ser más extenuante para los pacientes mayores.

El tratamiento de los adultos mayores también puede complicarse por una serie de cuestiones adicionales, entre ellas la dificultad de cambiar hábitos de larga data; la renuencia del paciente a admitir la existencia de un problema; cuestiones psicológicas concurrentes de pérdida, depresión y aislamiento; y la resistencia de las personas de apoyo (miembros de la familia y cuidadores) a abordar la situación. Además, ciertos aspectos de la vejez, como el olvido o la demencia, pueden afectar negativamente a la capacidad del paciente para utilizar adecuadamente los medicamentos recetados.

Abordar los trastornos de salud mental y de abuso de sustancias que se producen simultáneamente en los adultos mayores se está convirtiendo en un componente clave del tratamiento, y se alienta a los programas que tratan la adicción entre los adultos mayores a que aumenten el acceso a los servicios mentales y los sistemas de apoyo.

Fuentes

  • https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC4146436/
  • https://europepmc.org/article/med/11760696
  • https://link.springer.com/chapter/10.1007/978-1-4614-3375-0_37